Au commencement était l'argile

Une céramique est une terre cuite. Il existe plusieurs familles de terres (ou argiles). Les plus connues sont le grès, la porcelaine et la faïence. Elles se distinguent par leur composition chimique, à base de silice, de kaolin et de feldspath. Les éléments composant une argile détermine sa couleur, sa texture et surtout sa température de cuisson.

A l'état naturel, on trouve l'argile dans le sol. Les grands gisements sont exploités dans des carrières. Après extraction, l'argile naturelle subit différents traitements : passage dans des tamis, élimination des cailloux et impuretés, filtrage et pressage. Après toutes ces étapes, l'argile peut être utilisée telle quelle ou retravaillée et additionnée d'autres éléments pour la rendre plus souple et malléable.
La France compte de grandes carrières de grès et de faïence, mais aucune de porcelaine. Cette argile très blanche est donc fabriquée, principalement à partir de kaolin. Cette technique de fabrication très ancienne, mise au point en Chine au 1er siècle ap. JC, n'a été découverte en Occident qu'au XVIIIe siècle.